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Datapath à 40 ans – Nos fondateurs ont des débuts modestes

Datapath 3 fondateurs et Bjorn

Tony Jones, Steve De'Ath et Brett Butcher, qui ont lancé Datapath depuis des débuts modestes en 1982, partagent leurs expériences d'un voyage « amusant ».

Avec Datapath célébrant son 40e anniversaire cette année, les trois fondateurs de l'entreprise ont rejoint le personnel pour un après-midi de célébrations – avec un gâteau d'anniversaire, des bouteilles de champagne, des vidéos nostalgiques et de nombreuses histoires – au siège social de Derby, au Royaume-Uni.

Tony Jones, Steve De'Ath et Brett Butcher, qui ont lancé Datapath depuis des débuts modestes en 1982, ont partagé leurs expériences d'un voyage incroyable.
« À l'origine, nous travaillions tous les trois au Rolls Royce Electronics Lab, où se trouvaient environ 50 ingénieurs », explique Jones (photo). «C'était une équipe talentueuse d'ingénieurs en électronique, de physiciens et de mathématiciens.

« Notre mission était de développer tout équipement dont Rolls Royce avait besoin pour son propre usage interne. Ils devaient faire toutes sortes de mesures étranges et merveilleuses sur les moteurs au fur et à mesure qu'ils les développaient, et s'ils ne pouvaient pas acheter l'équipement dans le commerce, nous le développerions. Mais rien n'a jamais été mis en production, car nous fabriquions des unités uniques à des fins de test ou de mesure, nous agissons donc essentiellement en tant que consultants auprès du reste de l'entreprise.
« Et nous avons juste pensé « tu sais quoi ? nous pourrions le faire nous-mêmes. Nous pourrions devenir consultants et concevoir des produits pour d’autres personnes. Et c'était la première idée. Nous avons commencé par faire cela, mais nous avons également réalisé que tout ce que nous ferions serait de vendre notre temps à l'heure. Ce n'était pas évolutif.

« Ce dont nous avions réellement besoin, c'était d'un produit qui nous était propre, que nous puissions développer, fabriquer et vendre encore et encore. L'idée s'est développée et, au cours des premiers mois, Steve s'est assis dans un coin pour développer le Frontier Terminal. Brett et moi avons réalisé divers travaux de conseil sur mesure, notamment un moniteur de débit de bière et une caisse enregistreuse. Nous allions apporter des liquidités pour financer le développement du terminal par Steve, et avons progressivement abandonné le conseil et sommes allés purement au début dans ce qui Datapath est devenu aujourd’hui.

Succès terminal

Le Terminal était le produit clé de DatapathLes premiers succès de. "Nous avons mis la main sur un très premier échantillon d'une puce graphique fabriquée par NEC", explique Jones. « C'est cette puce graphique que nous avons utilisée dans le Terminal, et nous avons constaté que les ventes ont été très fructueuses presque immédiatement.

« À l'époque, nous étions en concurrence avec des produits assez chers et nous pouvions fabriquer les nôtres de meilleure qualité à un prix compétitif. Nous avons commencé à gagner les sociétés de systèmes de CAO et les intégrateurs de systèmes qui ont construit ces systèmes de CAO pour les bureaux de dessin. Il y avait d'autres applications pour les terminaux, mais elles représentaient l'essentiel des ventes.

Au début des années 80, lorsque l'équipe vendait les Terminaux, un système informatique consistait en un ordinateur central, « qui pouvait être un ordinateur central ou un mini-ordinateur, avec des terminaux suspendus à cela », multi-utilisateurs, chacun avec un terminal connecté à l'ordinateur central. "C'était le modèle économique jusqu'à ce que les PC IBM commencent à s'imposer, et en peu de temps, tout le monde a commencé à se procurer des PC et le marché des mini-ordinateurs s'est tout simplement éteint", explique Jones.

« Si nous n’avions pas su nous adapter et avoir évolué avec notre temps, nous serions également morts de mort. Je pense à deux autres sociétés britanniques qui fabriquaient à l'époque des terminaux graphiques qui ont disparu parce qu'ils n'avaient pas changé.

Jones et les autres se sont lancés dans le développement de cartes enfichables, spécifiquement pour les PC IBM. «C’était un point d’inflexion, un moment où notre direction a dû changer pour survivre», dit-il. « Cela s'est produit à nouveau lorsque MS Windows est devenu la norme et que les utilisateurs de PC n'avaient plus besoin d'une technologie graphique spécialisée car les systèmes Windows étaient livrés avec des cartes accélératrices Windows et pouvaient exécuter ces fonctions. Encore une fois, c'était la fin de cette phase particulière de carte graphique que nous étions en train de créer.

« Il y a eu d’autres moments où la technologie a changé, et nous avons dû évoluer avec elle. Un autre exemple était celui où nous créions des solutions de bureau multi-écrans pour les marchés des courtiers financiers, les banques et les actions. À la fin des années 90, la manière de négocier a changé sur ce marché et nos produits n'étaient plus adaptés, ce qui nous a amenés à commencer à créer des solutions de murs d'images, une extension du bureau multi-écrans.

« J'ai l'impression que nous sommes à un autre stade maintenant, où les choses passent de la vidéo en bande de base à la vidéo sur IP, où nous avons développé des produits pour ce marché (Aetria et de Aligo) cela nous amènera désormais dans une autre direction.

Moment de fierté

Remporter le Queen's Award a été un moment de fierté exceptionnelle pour Jones. L'équipe l'a remporté deux fois : en 2005 pour ses réalisations à l'exportation et pour son innovation technologique pour la méthodologie utilisée pour les contrôleurs VSN.

"A chaque fois, nous avons reçu un joli certificat signé par la Reine, et par le Premier ministre de l'époque (l'un de Tony Blair et l'autre de David Cameron)", explique Jones. «Et nous avons rencontré la reine.
« Je ne pense pas que j'aurais pu imaginer la manière dont l'entreprise s'est développée. Il est important pour moi que nous ayons construit l'entreprise dans une position où elle peut continuer pendant de nombreuses années après notre départ. Vous ne remarquerez même plus mon départ maintenant, et l'entreprise continuera de s'améliorer, j'en suis sûr.

Conseil en démarrage

Datapath a commencé comme un cabinet de conseil, explique De'Ath (photo ci-dessous), travaillant pour des personnes qui voulaient des choses conçues sur mesure. "La première chose que nous avons conçue était un contrôleur de débit de bière, qui mesurait essentiellement combien de demi-pintes descendaient d'un tuyau à partir d'une pompe à bière", dit-il. « Cela a été fait pour une entreprise qui fournissait du matériel aux brasseries, et cela a été utilisé pour mesurer la quantité de bière distribuée dans les pubs gérés afin de prévenir la fraude. Nous l'avons fait avant Datapath vraiment commencé.

« Un autre projet concernait une caisse enregistreuse, une caisse multi-utilisateurs comme celles utilisées dans les pubs partout maintenant, où vous appuyez sur le nom d'un utilisateur différent. Ensuite, nous avons conçu une carte graphique européenne, utilisant une puce NEC qui a été l'un des premiers processeurs graphiques jamais lancés par quiconque.

« Nous avons ensuite écrit un logiciel pour réaliser une émulation de Tektronix, car à l'époque, Tektronix était le leader du marché des terminaux graphiques. Toutes les grandes entreprises basées sur la CAO possédaient un grand nombre de ces terminaux très coûteux. Ils étaient basés sur des vecteurs et ne pouvaient tracer que des lignes, un peu comme graver un croquis. Nous avons donc développé le terminal Frontier, qui émulait un terminal Tektronix mais qui était basé sur une base raster et était capable de dessiner la même image en couleur. Le déplacement et le suivi des données étaient devenus le point fort de l'équipe.

« Le terminal Frontier était très compétitif », poursuit De'Ath. « Nous en avons vendu beaucoup à des utilisateurs de mainframes et de mini-ordinateurs. Ce fut un bon marché pendant un certain temps, jusqu'à ce que les choses changent avec l'avènement du PC. Les entreprises qui utilisaient la CAO ont commencé à penser qu'elles pourraient utiliser des PC moins chers. Nous avons donc développé la carte Q-PC, une carte accélératrice graphique enfichable.
« Chaque package de CAO nécessitait un pilote spécifique pour s'interfacer avec ce matériel non standard. Fonctionnant sous le système d'exploitation DOS, mais avec une carte Q-PC et un pilote approprié, il rendrait les graphiques dix fois plus rapides.

Lorsque Windows est arrivé, toutes les cartes graphiques sont devenues identiques, il leur suffisait de prendre en charge Windows et vous disposiez de tous les packages de CAO. Une fois que Windows a décollé et est devenu plus sérieux, il a complètement anéanti ce marché pour nous, en un laps de temps si rapide.

Premiers jours

Les débuts ont été « vraiment un peu chaotiques ! selon Butcher (photo ci-dessous). « Nous n’étions littéralement que trois et quelques autres qui venaient nous aider. Nous travaillions sur des projets de conseil, tout en développant nos propres produits. Nous pensions que le conseil était un moyen de financer le développement de nos propres produits. Le conseil, c'est de l'argent en échange de temps, mais nous voulions des produits que nous pourrions découper comme un emporte-pièce et les réaliser. Théoriquement, c'était l'idée. Nous avons d'abord effectué le contrôle du débit de bière, en le testant dans la salle de bain de Steve !

« Lors du développement de l'argent liquide, j'ai passé chaque jour beaucoup de temps chez les clients à travailler sur un système d'émulation de plug-in Intel très coûteux pour écrire des logiciels en langage assembleur. Le logiciel en tant que système d'exploitation en temps réel multitâche et multi-utilisateur.

« Nous avons écrit une autre version de ce système d'exploitation appelée RCOS – un système d'exploitation de contrôle en temps réel, que nous avons vendu à une autre entreprise locale, qui l'a ensuite utilisé dans ses propres systèmes de contrôle.
« Chaque jour était différent. Nous avions des projets intéressants sur lesquels travailler et des défis intéressants. Se retrouver à court d’argent était une possibilité très réelle à plusieurs reprises. Nous avons eu des clients qui ont fait faillite lorsque nous avions développé des produits pour eux, mais lorsque nous avons trouvé notre premier gros client stable (je me souviens que Tony les avait rencontrés dans une station-service d'autoroute), cela nous a vraiment déclenchés.

Au début, l'équipe avait de grosses commandes et tous les emballages et cartons de produits « s'empilaient dans les couloirs et les bureaux », en attendant que le client les récupère, « mais en même temps, ça ennuyait tout le monde » de devoir les contourner. . «C'était fou. Occupé. Très amusant », explique Butcher

« Je pense que nous avons eu beaucoup de chance à bien des égards », ajoute-t-il. « Nous avons passé beaucoup de temps ensemble chez Rolls Royce sur le banc. On avait l'habitude de rebondir les uns sur les autres, avec des idées. Tony a toujours été très entreprenant, il était connu comme l'homme des montres, il allait acheter des montres à Londres et il avait un commerce régulier de vente de montres, chaque jour il faisait la queue pour vendre ces montres numériques de dernière génération.
"Steve était cette incroyable électronique designer. J'étais plus intéressé par les logiciels et probablement assez doué pour la vente, j'ai donc accepté un peu plus de travail en tant que leader commercial. Mais c'était vraiment nous tous, nous nous complétions très bien ! Et c'était très amusant.